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美国知识产权环境研究报告

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第四节 美国专利制度的特点 返回

一、先发明原则[1]

所谓先发明原则是指同样的发明创造的专利权授予最先作出发明的人。它与先申请原则截然不同,后者规定同样的发明创造的专利权授予最先提出申请的人(自然人或法人)。当今世界上只有美国采用先发明原则,而其他专利局均采用先申请原则。先申请原则体现在美国专利法中关于新颖性的第102条(a)和(e)中。这两个条款的大意是,申请人作出发明之前在美国的公知公用或者在全球范围内的印刷出版物上的描述会使该专利申请丧失新颖性。

其实,在美国专利法中这种先发明原则并不是无条件的。为了解决先发明原则带来的举证难的问题,美国专利法第102条(b)和(d)款中还规定了在美国提出专利申请一年前作为判断新颖性的时间界限。

上述条款(a)、(b)、(d)、(e)以及其它条款(c)、(f)、(g)并列作为不能授予专利权的条件。换句话说,只要这些条件之一存在,就不能授予专利权。由此可见,只有当发明完成后一年之内提出专利申请,先发明原则才有实际意义。

显然,(b)和(d)款有一个明确的时间界限,而(a)和(e)款没有明确的时间界限。所以,对于审查员来说,按照(b)、(d)两款判断新颖性和创造性比按照(a)、(e)款举证起来容易得多。在美国专利的审查阶段,与其说是依据先发明原则,不如说是依据先申请原则,只不过按照(b)、(d)两款将现有技术的时间起点从申请日起向前推移了一年,除非有人提出在申请日前一年内对发明的公开,但在这种情况下如果不举证倒置,又如何证明发明完成日是在此公开之后呢。

二、专利类型

中国专利法包括发明、实用新型和外观设计三种。而美国专利法保护的范围包括实用专利(utility patent)、植物专利(patent for plant)、外观设计(patent for design)。需要注意的是,美国的实用专利绝不是实用新型,而是除了植物专利和外观设计之外其它专利的统称。作为农业大国,美国对植物领域的发明格外重视,不仅将植物专利单独列出,而且在申请和保护方面作了很多专门适合于植物发明的规定。中国专利法第25条将植物新品种列为不可获得专利保护的范围,但美国的植物专利中并没有排除植物品种。

美国不保护实用新型,但这并不是美国的独特之处,因为世界上不保护实用新型的专利局还有很多。

三、可获得专利保护的主题类型的范围

美国专利法第101条规定:任何人发明或发现任何新的且有用的方法、机器、产品、或物质的组分、或对它们的任何有用的改进,都可以因此而获得专利权,只要其符合授权的条件和要求。美国的专利法也保护动植物新品种。然而,美国法42U.S.C.2181(a)将用于武器的核材料和原子能排除在专利法保护的范围之外。

四、全审查制及临时申请

与中国不同,美国的正式专利申请,无论是实用专利还是植物专利都要受到实质审查。然而USPTO于上世纪末推出一种临时申请(provision a; application)。对这种临时申请不进行审查,但在一年内必须转成正式申请,或者以此临时申请为优先权提出新的正式申请。由于不对临时申请进行审查,所以临时申请的要求比较低,发明人可以在发明没有完善的情况下提出临时申请,在一年内完成了发明后再提出正式申请。如果申请人提出临时申请一年后没有再提出正式申请,则该临时申请视为放弃。这样实际上也给申请人提供了选择申请是否要求审查的机会。

五、申请手续

由于美国实行的是全审查制,所以在申请美国专利是不需要提交实质审查请求书。以前美国专利没有早期公开,只有授权后才公布,现在USPTO也采用了专利申请的早期公开制,但是申请人可以要求不公开。如果要求不公开,则要提出不公开请求。

按照美国专利法,申请人必须是发明人。因此,在申请美国专利时需要宣誓或提交声明,表示自己是原始的第一发明人,同时表示自己对申请文件负责。

六、文件撰写方法

美国的专利文件撰写与中国基本相同。虽然在说明书中没有要求技术领域,但这实际上是说明书开头不可避免的。美国的专利说明书开头要求说明关联申请参见,如果是联邦政府资助项目,也需要在开头说明。美国的权利要求书撰写不要求两段论。这样便于起草,但给审查和诉讼阶段带来困难。

七、独特的分类系统

美国专利制度还有一个主要的特点,那就是其基本上不采用国际专利分类,而是一直沿用自己的专利分类,即使受到国际协议的约束,USPTO也只是将美国分类号用计算机系统转换成IPC分类,标在其专利文献的首页。自1968年《国际专利分类表》第一版问世以来,在全世界众多建立专利制度的国家里,国际专利分类成为人们管理和使用专利文献的工具。

然而也有少数国家至今延用自己的专利分类。美国就是其中一例。美国人一直延用本国专利分类的原因,众说不一,但是其专利分类体系中的几个与众不同的特点,不能不成其原因之一。

美国专利分类始建于1873年,120多年来随着科学技术的发展,它屡经修改和扩充,到目前为止,已发展到390多个大类,10万多个小类(据最新的1990年美国专利分类表统计)。它是目前世界上最详细的一部技术资料的分类之一。与国际专利分类有所不同,美国专利分类的原则是以功能分类为主;分类号采用二级结构。更为引人注目的是,它有两个显着的特点,即专利分类定义及分类表中的非正式小类。

美国专利分类定义是其分类表的补充,它使用应用性语言,详细描述其分类体系中所有大类及小类所包括的范围,并通过检索注释为检索者指出相关的分类位置。由于功能分类要求类名概念化,使得美国专利分类的类名只对功能作具体说明。这种类名可高度概括其包括的技术,但极不易为人理解,这现象在IPC的功能分类中也是存在的。而分类定义的出现,给检索者提供了拐杖,使他们对准确快速地分类,又多了一成把握。分类定义的作用与IPC中的各种参见、注释的作用近似,但前者更为全面。IPC的参见和注释只是一些分类目录有;而美国专利分类定义,对所有分类目录都进行注解,这样不仅方便检索者使用分类表,而且易于沟通分类人员和检索人员。例如,美国专利分类的26大类,其类名为:纺织品,织物的整理;其分类定义是这样的:“本类为纺织品纤维的处理以及其后续,使其有良好的市场效果。由于在整理皮毛的过程中,皮毛修整与织物的表面纤维或纱线的处理,特别是绒毛纤维的处理类似,因此皮毛修整包括于本类的15小类及其下属小类中。另外拉伸塑料薄膜的设备,与纤维的拉伸设备,在功能上是类似的,则前者也被置于本类的54小类及其下属小类中。然而拉伸塑料薄膜的过程,应分在264大类--塑料及非金属制品的成型及处理中。纺织品及纤维的漂白、染色、洗涤及化学处理过程,及8大类--染色及漂白,纺织品及纤维的水处理及化学处理。织物纤维的水处理设备,入68大类。等等”。而与美国这个类号对应的IPC类号为--DO6C,其参见:“化学部分入DO6L至DO6Q;干燥入F26B”。其注解:“本小类中下列概念具有特别定义的织物一词应理解为包括经纱或层纱在内”。相比较而言,IPC的注释及参见相对简单了。

美国专利分类中的另一个显着特点,是非正式小类。由于专利审查工作的特殊性,即要求不断提高审查速度,使得专利分类必须尽可能地细分类目。这就是任何一部专利分类法不断进行修改的原因之一。美国专利分类每个季度,都要对其总类目的5% 进行修订,而且对任何其下集中了多于100篇文献类目,都要细分。而IPC每5年才修订一次。更特别的是,美国专利局的审查员有权对分类表中自己所管辖的小类,进行临时性细分。由于临时性细分出的小类,是没经过正式分类法令而产生的,因此被称为非正式小类。这些非正式小类的出现,对加速审查员审查案子是很有帮助的。因为审查员在审查过程中,面对着不断发展的科学技术,以及越来越多的文献如果某个分类号下集中过多的文献,势必会给审查员的检索工作造成很大麻烦。若能就技术特点将其细分成几部分,那么检索起来快速了。与此同时,非正式小类也为公众充分利用专利文献提供了方便。

综合上述,美国专利分类不仅能更好地满足工作的要求,也为专利文献的使用者带来了更多的方便。

美国专利商标局与欧洲专利局启动合作专利分类体系

2013年1月2日,隶属美国商务部的美国专利商标局(USPTO)以及欧洲专利局(EPO)宣布正式启动合作专利分类(CPC)体系,这是一个专利文献全球分类体系。

CPC 是USPTO 和EPO 合作开发的一套共同且国际兼容的分类体系成果,以便大家在专利授予过程中使用技术文献。该体系融入了两局的最佳分类实践。USPTO 和45 个专利局(共计2 万多名专利审查员的用户群)将使用CPC 体系,相同的分类有助于把CPC 打造成一个国际标准。CPC 的启动是在国际层面取得专利体系更大程度协调中的一项重大的突破性进展。此举是为了全球经济利益在改进专利体系效能道路上的一大步,是通过基于质量的专利体系获取有效专利保护的关键。两局项目团队和专利审查员在很短的时间内完成的工作值得整个知识产权界的认可。

自2010 年10 月,USPTO 和EPO 就开始合作开发CPC 体系,该体系包含近250,000 份基于国际专利分类(IPC)体系的分类符号,让全球审查员和专利使用者搜索获取同一分类的专利文献集。CPC 将带来更高效的先有技术搜索,通过旨在减少不必要的重复劳动的工作共享行动来提高工作效率。每个CPC 子类都有CPC 定义,CPC 定义对所涉技术主题予以详尽描绘。这些定义会定期更新。远程学习将在2013 年初供用户使用。

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